Tuesday, January 31, 2012

My new project and the Carpentry

Part 2

My new photographic project is about connections, I'll explore those threads woven by life in puzzling ways, strings defining our existence and shaping our destinies, deciding how we will spend our days and who will be with us in a distant future. I like how our branches are interconnected even when our roots are so far apart, or vice versa. I like how people who share the same family trunk get to have divergent fates, and how people from antagonist genesis are involve in identical situations, half a world away from each other and then get reunited only by those chances in life.

But connections go further. Few months ago I was looking for the right medium to work my next project. I was not comfortable with digital photography, which I have found to be more like a race in pursue of the best equipment, the most expensive camera or the most advanced computer. Photography made easy and instantly, digital technology has become the fashion show of this time, and everyone is competing for the prize. But photography should be done with more conscience and less sophisticated equipment, should be more personal, to the photographer as to the sitter. If photography is personal it is passional, and consequently it might transmit a better message about the photographer and his idea.

Inside the dark box, with out the bottom panel.

Precisely because of life fortuities I met Quinn Jacobson, an outstanding photographer and artist who had been working and researching the old photography alchemy and technique for the last ten years, but who also is a great person and a charismatic teacher, so just like that, my 19th century photography learning process begun and I found wet plate photography as the perfect medium to work my project. It had been too long since I left my dark room that I was fascinated with the experience of handling the pictures myself and watching them appear in front of my eyes, as if by magic. So thus it was. I decided to get immerse in real photography again, which meant I had to get the right tools and equipment to work photography on glass instead of film or pixels.

There are cameras, lenses and some items made in the 19th century still in use but for the most part, the majority of this equipment is made as replicas of those used circa 1860. But these tools and apparatus are rare, just few craftsmen in the country are making them and besides, they are expensive. All of that together means: Do it yourself. The best part about the new project, it allows me to work in different areas and to learn about many topics. Like woodworks, something I have loved since I was a kid.

Inside the dark box. To the left is the window for the 
red glass, at the top the system to support the shroud.

To work wet plate photography in the field a camera with a plate holder back able to hold glass plates is required, also a lens made of brass, a portable dark box like a movable dark room, a stand to hold the dark box, smaller boxes to contain silver bath, racks to hold the glass plates and porta-plate boxes. Except for the camera and lens, the rest was doable, so I started researching and sketching.

The dark box is perhaps the  most important piece of equipment, it is the operation center in the field, although it may be replaced by the trunk of a car http://iso1200.blogspot.com/2011/11/print-is-not-dead-wet-plate-collodion.html, or by a dark tent http://contrastique.wordpress.com/tag/st-pieter-maastricht/. Usually it is made from wood, but in some cases other options are found, like the cardboard dark box by Tom Persinger http://www.f295.org/site/?p=1047. I based my design in a traditional wood box and made a couple adjustments of my own. Something to take into consideration was my limited working space at home, lack of tools and no experience in the art of carpentry. So the design needed to be simple and the construction easy. I draw my sketches with precise measurements and a list of required cuts for each plywood. At the local store they did the cuts at the time of purchase. For difficult cuts, my friend Kevin Mullen helped me at his workshop. Other than that it was a matter of glue, screws, wood filler and sand paper.

Sketch of the dark box with measurement in inches.

My plan is to work Whole plate and smaller sizes (up to 8.5 x 6.5 in), so this gave me an idea of the space I'll need inside the box; that was my start point. Inside dimensions are 30.75 inches long, 12.5 inches deep and 22 inches high. A bottom door 13.5 inches tall will become a working surface once opened, added to the 12.5 inches deep of the inside area. That will make  a total work area of 30.75x26 inches, enough to accommodate a silver bath box, trays, towels, bottles and bickers. A 8x5 inches window will hold a red glass to light up the inside box with natural light. I chose to go fancy and got some nice knob, hinges and handlers, a beautiful finish stain and a polyurethane cover paint to protect the wood against weather conditions. I want to save some space inside the dark box, so I opt to insert the silver bath box through the box base cutting a rectangular hole at the bottom of the dark box. After all wood parts are glued and screwed together it's pretty convenient to sand the whole box to make smoother corners and get the surfaces ready to stain and cover with couple layers of polyurethane.

Two supports should be added at both sides to hold the shroud, they are removable to transport and attach to a strip to lock in place. In the other end, the stand is a simple X shape structure to hold the box at a desired hight. The box is placed on top and its side panels hold the stand in place. The legs are 52 inches long and the horizontal strips are 24 inches long. Two more rails are screwed to each frame of the stand to make it stronger and they are useful to place trays that hold equipment and chemistry.

Nelly sanding the stand. On the floor the dark box in process.

So far, we are in the final part of the process so I don't have pictures of the finished box yet, but I'll post soon. At the end it was a great pleasure working together with my wife building the dark box and other wet plate photography accessories. We are excited with many things on its way and the new project to move forward, now that I have a lot more time to spend on it.

Don't miss the part 3. Coming soon.

Mi Nuevo Proyecto y la Carpintería
Parte 2
Me standing next to the unfinished dark box and stand.

Mi nuevo proyecto fotográfico es acerca de conexiones, voy a explorar esos hilos que teje la vida de manera tan compleja, lazos que forman la existencia y definen el destino, decidiendo cómo serán los días y quién estará con nosotros en un futuro lejano. Me gusta la manera como nuestras ramas se interconectan incluso cuando nuestras raíces estén tan lejanas, y viceversa. Me desconcierta cómo llega a suceder que personas que comparten el mismo tronco familiar lleguen a tener destinos tan divergentes, y cómo personas de orígenes muy distantes se vean involucradas en idénticas situaciones, terminando reunidas sólo por esas casualidades de la vida.

Pero las conexiones van más allá. Hace unos meses me encontraba buscando el medio adecuado para trabajar de mi próximo proyecto. No me sentía cómodo con la fotografía digital, la cual encuentro que tiende a ser más una carrera por tratar de obtener los mejores equipos, la cámara más costosa o la computadora más avanzada. Fotografía fácil e instantánea, la tecnología digital se ha convertido en el desfile de moda de este tiempo, y todo el mundo está compitiendo por el premio. Pero la fotografía se debe hacer con más conciencia y menos sofisticación, debe ser mucho más personal, tanto para el fotógrafo como para el modelo. Si la fotografía es personal es pasional y por lo tanto puede transmitir el mensaje del fotógrafo de forma más clara.

Precisamente por casualidades de la vida me encontré con Quinn Jacobson, excepcional fotógrafo y artista que ha estado trabajando e investigando la alquimia de la fotografía antigua y su técnica durante los últimos diez años, pero que además es una gran persona y un carismático maestro, así que allí mismo comenzó mi proceso de aprendizaje de la fotografía del siglo XIX y además encontré que la fotografía de placas húmedas era el medio perfecto para trabajar mi proyecto. Había pasado mucho tiempo desde la última vez que había trabajado en un cuarto oscuro así que estaba fascinado con la experiencia de manejar de las fotos por mí mismo y verlas aparecer delante de mis ojos, como por arte de magia. Y fue así que decidí internarme en la fotografía real de nuevo, lo que significaba que tenía que conseguir las herramientas y equipos para trabajar fotografía en vidrios en vez de usar película o pixeles.

Front view of the dark box.

Hay cámaras, lentes y otros artículos hechos en el siglo XIX todavía en uso, pero en su mayor parte estos equipos son réplicas de los que se utilizaron alrededor de 1860. Pero estas herramientas y aparatos son escasos, sólo algunos artesanos en el país los están haciendo y además son costosos. Lo cual significa: hágalo usted mismo. Lo que más me gusta del nuevo proyecto es que me permite trabajar en diferentes áreas y aprender acerca de muchos temas. Como por ejemplo carpintería, algo que he amado desde que era niño.

Para trabajar fotografía de placas húmedas en exteriores se requiere de una cámara con un respaldo capaz de sostener placas de vidrio, un lente de latón, una caja oscura portátil a manera de cuarto oscuro móvil, un soporte para sostener la caja negra, cajas más pequeñas para almacenar el baño de plata, bastidores para sostener las placas de vidrio y cajas para transportar las placas. A excepción de la cámara y el lente, el resto era factible de hacer, así que me puse a investigar y bocetar.

La caja oscura es quizás la pieza más importante del equipo, es el centro de operaciones en el campo, aunque puede ser reemplazado por el baúl de un carro http://iso1200.blogspot.com/2011/11/print-is-not-dead-wet-plate-collodion.html, o por una tienda oscura http://contrastique.wordpress.com/tag/st-pieter-maastricht/. Por lo general, es de madera, pero en algunos casos se encuentran otras opciones, como la caja oscura de cartón de Tom Persinger http://www.f295.org/site/?p=104. Tomé como base para mi diseño una caja oscura de madera tradicional e hice un par de ajustes propios. Algo a tener en cuenta era mi espacio de trabajo limitado en el hogar para su construcción, la falta de herramientas y la carencia de experiencia en el arte de la carpintería. Así que el diseño tenía que ser simple y la construcción fácil. Dibujé mis bocetos con medidas precisas e hice una lista de cortes para hacer en cada una de las tablas. En la tienda donde adquirí las tablas hicieron los cortes en el momento de la compra. Mi amigo Kevin Mullen me ayudó en su taller con los cortes difíciles. Aparte de eso, el resto solo era cuestión de pegamento, tornillos, relleno de madera y papel de lija.

Sketch for the red window.

Estoy planeando trabajar en placa entera o más pequeñas (menos de 8.5 x 6.5"), así que esto me da una idea del espacio que necesito dentro de la caja, ese sería mi punto de partida. Las dimensiones interiores son 30,75 pulgadas de largo, 12.5 pulgadas de profundidad y 22 pulgadas de altura. La puerta inferior de 13.5 pulgadas de alto se convertirá en superficie de trabajo una vez abierta, sumado a las 12,5 pulgadas de profundidad de la zona interior, hará que el área de trabajo total tenga 30.75x26 pulgadas, suficiente para dar cabida a una caja de baño de plata, bandejas, toallas, botellas y bickers. Una ventana de 8x5 pulgadas tendrá un vidrio rojo para iluminar el interior de la caja con luz natural. Decidí utilizar manijas y bisagras de lujo, aplicar tintilla y una capa de poliuretano para proteger la madera contra las condiciones climáticas. Quiero ahorrar algo de espacio dentro de la caja oscura, por lo que opté por insertar la caja de baño de plata a través de la base de la caja haciendo un agujero rectangular en la parte inferior de la caja oscura. Después que todas las partes de madera están pegadas y atornilladas entre sí es muy conveniente lijar toda la caja para hacer redondear las esquinas y obtener superficies lisas para aplicar la tintilla y el poliuretano.

Dos soportes se deben agregar a ambos lados de la caja para sostener la capa, son desmontables para transportar y se colocan insertándolos a través de listones alineados para asegurarlos en su lugar. En el otro extremo, la base es una estructura simple en forma de X encargada de mantener la caja oscura a la altura deseada. La caja se coloca en la parte superior y sus páneles laterales sujetan el soporte en su lugar. Las patas son de 52 pulgadas de largo y las franjas horizontales de 24 pulgadas de largo. Dos listones más se atornillan a cada rectángulo con el propósito de hacerlos más fuertes y son útiles también para colocar las bandejas que contienen el equipo y la química.

Notebook with sketches.

En este momento nos encontramos en la parte final del proceso, de modo que no tengo fotos de la caja terminada, pero las publicaré pronto. En fin, ha sido un gran placer trabajar junto con mi esposa en la construcción de la caja negra y otros accesorios para fotografía de plato húmedo. Estamos muy contentos, con muchas cosas en camino y con el nuevo proyecto para seguir adelante, ahora que tengo mucho más tiempo para dedicarle.

No se pierda la 3ra parte. Muy pronto.

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